Alone in America / Seule en Amerique

My experience as a French exchange student encountering cultural surprises in Iowa / Mon expérience d’étudiante française en échange à la rencontre des surprises culturelles en Iowa
Juliettes French high school
Juliette’s French high school
Juliette Genin
Alone in America

Being alone in another country is not easy. 

In August, I was on my plane in Paris ready to go to Chicago alone. I didn’t know what the future held for me, for my year as an exchange student in the US. I was sad to leave my friends and my family in France but determined this would be one of the best experiences in my life. 

I’m Juliette, I’m 15 and I will turn 16 in November, so I’m pretty young for a junior. I’m a French exchange student and I will spend my first and last American high school year here at City High. 

What are the big differences between France and the US?

Most American students seem to think high school is horrible. They should try going to school in France! The days are long. School starts at 8 a.m. and ends at 6 p.m. most of the time. At six o’clock, I take the bus to my home and I have about three hours of homework every night.

On the first day I went to City High, they gave me my schedule, and I was like, “Oh my God, you have the same day every day!” In France, every day is different. Monday is Monday, Tuesday is Tuesday. . . In junior year, we have French, History, PE and the Languages together, but we must take three subjects that we want to improve (called specialities): these could be Math, Physics, English, Economics. . . and we will have those four hours per week each. 

We can have the same subject for two hours, and sometimes we have the same subject in two languages. For example, on a typical Thursday in my sophomore year, I had Math for two hours in French and an additional hour in English! I also had Physics, Chemistry, and Biology in the same semester, as well as three languages (English and German in addition to French).

The school cafeteria lunch here in America is not very good. I mean that it’s not as healthy as in France. When I arrived at the cafeteria for the first time, I saw some people with their own food from home, which is forbidden in France. If you go to the cafeteria and you buy the cafeteria lunch, you must pay for the entire lunch even if you don’t take everything. So I just went to the part where we can buy food and I saw pizzas, burgers and sodas. . . In France, we only have water and a basic lunch (pasta, meat, vegetables).

In France, there is a stereotype that Americans don’t dress up. I’m sorry to say this, but it’s true. Never in France you will see someone wearing Birks, Crocs, or sweatpants for school. I once wore a pair of Uggs. They were considered to be slippers, so I was not allowed inside of the school. Most of the girls in France wear blazers, although we don’t wear uniforms. But here at City High, on the second day of school, I was wearing jeans and a sweater with stripes, and someone came to me and said, “Oh you’re the French girl,” and I was like, “Yes how do you know that?” He answered, “Look at how you’re dressed up.” I was shocked. I thought I was normally dressed. The school bags are different, too. Here, everybody has a backpack. In France, most of the girls have a handbag (I have the Sunny by Zadig & Voltaire in the medium size, but a lot of girls have Le Pliage by Longchamps). Most of the boys have an Eastpak backpack or a North Face one in black or gray. 

We don’t have football in France. It’s famous in the US, but in Europe nobody cares about football. Instead, we have soccer, which is the most famous sport. We call soccer “football” and football “American football.” When I arrived in Iowa, I saw everyone hyped by football and I was so happy because I love “football.” And then I learned that people were talking about American football and not soccer. So, I started learning the rules of American football, and I really like it.  

I hope my school year here is going to be great and that I will improve my English, make friends, and learn a lot about American culture. 

Seule en Amerique

Être seule dans un autre pays n’est pas toujours facile.

En août, j’étais dans mon avion à Paris pour aller à Chicago seule. Je ne savais pas ce que le futur allait me réserver, pour mon année en tant qu’étudiante d’échange aux Etats Unis. J’étais triste de quitter mes amis et ma famille en France mais déterminée pour que ça soit la meilleure expérience de ma vie.

Je m’appelle Juliette, j’ai 15 ans et je vais en avoir 16 en novembre. Donc je suis un peu jeune pour être en première aux États-Unis. Je suis une étudiante d’échange française et je vais passer ma première et dernière année dans un lycée américain ici à City High.

Quelles sont les plus grosses différences entre la France et les US?

La plupart des lycéens Américains vont dire que les cours sont horribles. Ils devraient essayer d’aller en cours en France! Les journées sont plus longues. On commence à 8 heures et on finit à 18 ou 17 heures la plupart du temps. À 6 heures, je prends mon bus, rentre chez moi et fais mes devoirs pendant trois heures tous les soirs.

Le premier jour où je suis allée à City High, ils m’ont donné mon emploi du temps et je me suis dit: “Oh mon Dieu, vous avez le même jour tous les jours!” En France, chaque jour est différent. Le lundi est le lundi, le mardi est le mardi. . . En première, on a français, histoire, EPS et les langues ensemble, mais on doit prendre trois matières qu’on veut améliorer (appelées spécialités): il peut s’agir des mathématiques, de la physique, de l’anglais, de l’économie. . . et nous aurons ces matières quatre heures par semaines chacunes.

Nous pouvons avoir la même matière pendant deux heures, et parfois nous avons la même matière en deux langues. Par exemple, un jeudi typique de ma deuxième année, j’avais deux heures de mathématiques en français et une heure supplémentaire en anglais! J’ai également eu des cours de physique, de chimie et de biologie au cours du même semestre, ainsi que trois langues (l’anglais et l’allemand en plus du français).

Le repas de la cafétéria de l’école ici aux États-Unis n’est pas très bon. Je veux dire qu’il n’est pas aussi sain qu’en France. Quand je suis arrivé à la cafétéria pour la première fois, j’ai vu des gens avec leur propre nourriture de la maison, ce qui est interdit en France. Si vous allez à la cantine, vous achetez le repas de la cantine.

En France, il existe un stéréotype selon lequel les Américains s’habillent mal. Je suis désolée de le dire, mais c’est vrai. Jamais en France vous ne verrez quelqu’un porter des Birks, des Crocs ou un jogging pour aller en cours. J’ai acheté une fois une paire de Uggs. Elles étaient considérées comme des pantoufles, et je n’ai donc pas été autorisée à entrer dans l’école. En France, la plupart des filles portent des blazers, même si nous ne portons pas d’uniformes. Mais ici, à City High, le deuxième jour d’école, je portais un jean et un pull à rayures, et quelqu’un s’est approché de moi et m’a dit: “Oh, tu es la fille française.” Il m’a répondu: “Regarde comment tu es habillée.” J’étais choquée. Je pensais que j’étais habillée normalement. Les cartables sont également différents. Ici, tout le monde a un sac à dos. En France, la plupart des filles ont un sac à main (j’ai le Sunny de Zadig & Voltaire en taille moyenne, mais beaucoup de filles ont Le Pliage de Longchamps). La plupart des garçons ont un sac à dos Eastpak ou North Face en noir ou gris.

Le football n’existe pas en France. Il est célèbre uniquement aux États-Unis, en Europe, tout le monde s’en moque. À la place, nous avons le football, qui est le sport le plus connu. Nous appelons le soccer “football” et le football “football américain.” Lorsque je suis arrivée en Iowa, j’ai vu tout le monde exciter pour les matchs de foot et j’étais très heureux parce que j’adore le “football.” Puis j’ai appris que les gens parlaient de football américain et non de football. J’ai donc commencé à apprendre les règles du football américain et j’aime beaucoup ce sport.

J’espère que mon année scolaire ici se passera bien, que je vais améliorer mon anglais, me faire des amis et en apprendre beaucoup sur la culture américaine.

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